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Adam Smith, su educación, legado y aportes a la prosperidad de las naciones

Su pensamiento económico se convirtió en la base de la economía clásica. Y sus ideas han durado más que las de cualquier otro economista.

Con La riqueza de las naciones de Adam Smith se instaló como el principal exponente del pensamiento económico. Las corrientes de Adam Smith recorren las obras publicadas por David Ricardo y Karl Marx en el siglo XIX, y por John Maynard Keynes y Milton Friedman en el siglo XX.

Educación

Adam Smith nació en un pequeño pueblo en Kirkcaldy, Escocia, donde su madre viuda lo crió. A los catorce años, como era su práctica habitual, ingresó en la Universidad de Glasgow con una beca.
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Más tarde asistió a Balliol College en Oxford, donde se graduó con un amplio conocimiento de la literatura europea y un desprecio permanente por las Escuelas inglesas.

Regresó a su hogar y, después de dar una serie de conferencias bien recibidas, se convirtió en el primer presidente de lógica (1751), y luego presidente de filosofía moral (1752), en la Universidad de Glasgow.

Abandonó la academia en 1764 para dar tutoría al joven duque de Buccleuch. Durante más de dos años viajaron por Francia y Suiza, una experiencia que puso a Smith en contacto con sus contemporáneos Voltaire, Jean-Jacques Rousseau, François Quesnay y Anne-Robert-Jacques Turgot.

Con la pensión vitalicia que había ganado al servicio del duque, Smith se retiró a su lugar de nacimiento, Kirkcaldy, para escribir La riqueza de las naciones. La obra fue publicada en 1776, el mismo año en que se firmó la Declaración de Independencia de los Estados Unidos y en la que murió su amigo David Hume.

En 1778 fue nombrado comisario de aduanas. En este trabajo ayudó a hacer cumplir las leyes contra el contrabando. En La riqueza de las naciones, había defendido el contrabando como una actividad legítima frente a una legislación «antinatural». Adam Smith nunca se casó. Murió en Edimburgo el 19 de julio de 1790.

El legado de Adam Smith

Hoy en día, la reputación de Smith se basa en su explicación de cómo el interés propio racional en una economía de libre mercado conduce al bienestar económico.
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Puede sorprender a los que descartarían a Smith como defensor del individualismo despiadado que su primer trabajo importante se concentra en la ética y la caridad. De hecho, mientras era presidente de la Universidad de Glasgow, los temas de la conferencia de Smith, en orden de preferencia, eran teología natural, ética, jurisprudencia y economía, según John Millar, alumno de Smith en ese momento.

En la Teoría de los sentimientos morales, Smith escribió: «Que tan egoísta puede ser el hombre, evidentemente, hay algunos principios en su naturaleza que le interesan en la fortuna de los demás y hacen que su felicidad sea necesaria para él, aunque no deriva nada de ello excepto el placer de verla». [1]

Al mismo tiempo, Smith tenía una visión benigna del interés propio, negando que el amor propio «era un principio que nunca podría ser virtuoso en ningún grado». [2]

Smith argumentó que la vida sería difícil si nuestros «afectos, que, por la naturaleza misma de nuestro ser, con frecuencia debe influir en nuestra conducta, en ninguna ocasión puede parecer virtuosa, o merecer la estima y elogio de nadie”  [3].

Smith no veía la simpatía y el interés propio como antitéticos; Eran complementarios. «El hombre tiene una casi constante ocasión para la ayuda de sus hermanos, y es en vano que lo espere solo de su benevolencia», explicó en La Riqueza de las Naciones. [4]

La caridad, si bien es un acto virtuoso, no puede por sí sola proporcionar lo esencial para vivir. El interés propio es el mecanismo que puede remediar esta deficiencia.

Smith dijo: «No es por la benevolencia del carnicero, el cervecero o el panadero, que podemos esperar nuestra cena, sino por su interés en su propio interés» (ibid.).

Alguien que gana dinero por su propio trabajo se beneficia a sí mismo. Sin saberlo, también beneficia a la sociedad, porque para obtener ingresos de su trabajo en un mercado competitivo, debe producir algo que otros valoren.

En la imagen duradera de Adam Smith, «Dirigir a la industria de tal manera que su producción puede ser de gran valor, pretende solo su propio beneficio, y está en esto, como en muchos otros casos, guiado por una mano invisible para promover un fin que no formaba parte de su intención”  [5].

Perfecto análisis de la causa de la prosperidad de una nación

La Riqueza de las Naciones, publicada como una serie de cinco libros, trató de revelar la naturaleza y la causa de la prosperidad de una nación. Smith vio la causa principal de la prosperidad como una creciente división del trabajo.

Al usar el famoso ejemplo de los alfileres, Smith afirmó que diez trabajadores podrían producir 48 mil alfileres por día si cada una de las dieciocho tareas especializadas se asignara a trabajadores particulares. Productividad promedio: 4,800 alfileres por trabajador por día. Pero sin la división del trabajo, un trabajador tendría la suerte de producir incluso un alfiler por día.

El tema central del primer libro de la serie es cómo los individuos pueden aplicar mejor su propio trabajo o cualquier otro recurso. Smith afirmó que una persona invertiría un recurso, por ejemplo, tierra o mano de obra, para obtener el mayor rendimiento posible.

En consecuencia, todos los usos del recurso deben producir una tasa de rendimiento igual (ajustada por el riesgo relativo de cada empresa). De lo contrario resultaría la reasignación. George Stigler llamó a esta idea la proposición central de la teoría económica.

No es sorprendente, y consistente con otra afirmación de Stigler de que el creador de una idea en economía casi nunca recibe el crédito, la idea de Smith no fue original. El economista francés Turgot había dicho lo mismo en 1766.

Smith utilizó esta información sobre la igualdad de rendimiento para explicar por qué las tasas salariales diferían. Argumentó, las tasas salariales serían más altas para los intercambios que eran más difíciles de aprender, porque la gente no estaría dispuesta a aprenderlos si no fueran compensados por un salario más alto.

Su pensamiento dio origen a la noción moderna de capital humano. De manera similar, las tasas salariales también serían más altas para aquellos que se dedicaban a ocupaciones sucias o inseguras (ver Seguridad del trabajo), como la minería de carbón y la carnicería; y para aquellos, como el verdugo, que realizaron trabajos odiosos.

En resumen, las diferencias en el trabajo fueron compensadas por las diferencias en el pago. Los economistas modernos llaman a la percepción de Smith la teoría de compensar las diferencias salariales.

Smith utilizó la economía numérica no solo para explicar la producción de alfileres o las diferencias en el pago entre los carniceros y los verdugos, sino también para abordar algunos de los problemas políticos más apremiantes del momento.

Los monopolios y el mercantilismo

En el cuarto libro de La riqueza de las naciones (publicado en 1776), Smith dijo a Gran Bretaña que sus colonias americanas no valían la pena. Merece la pena repetir su razonamiento sobre el costo excesivamente alto del imperialismo británico, tanto para mostrar a Smith, como su número y como para demostrar que una economía simple y clara puede llevar a conclusiones radicales:

Se ha establecido un gran imperio con el único propósito de crear una nación de clientes que deberían estar obligados a comprar en las tiendas de nuestros diferentes productores todos los bienes con los que éstos podrían abastecerlos.

En aras de esa pequeña mejora de precio de este monopolio, podrían costear a nuestros productores, los consumidores domésticos han estado cargados con todo el gasto de mantener y defender ese imperio.

Para este propósito, y solo para este propósito, en las dos últimas guerras, más de ciento setenta millones [en libras] han sido contratados por encima de todo lo que se había gastado para el mismo propósito en guerras anteriores.

El interés de esta deuda por sí solo no solo es mayor que el beneficio extraordinario total, que, como siempre se pudo pretender, fue generado por el monopolio del comercio de las colonias, sino que es el valor total de ese comercio, o el valor total del comercio de la colonia. Bienes, que en promedio han sido exportados anualmente a las colonias. [6]

Smith se opuso vehementemente al mercantilismo: la práctica de mantener artificialmente un superávit comercial en la creencia errónea de que al hacerlo aumentaba la riqueza.

Argumentó que la principal ventaja del comercio era que abría nuevos mercados para bienes excedentes y también proporcionaba algunos productos del extranjero a un costo menor que en el país. Con eso, Smith propició una sucesión de economistas de libre comercio y allanó el camino para las teorías de la ventaja comparativa de David Ricardo y John Stuart Mill una generación más tarde.

Adam Smith a veces ha sido caricaturizado como alguien que no veía ningún papel para el gobierno en la vida económica. De hecho, creía que el gobierno tenía un papel importante para ejercer.

Como la mayoría de los creyentes modernos en los mercados libres, Smith creía que el gobierno debería hacer cumplir los contratos y otorgar patentes y derechos de autor para alentar las invenciones y nuevas ideas.

También pensó que el gobierno debería proporcionar obras públicas, como carreteras y puentes, que, suponía, no valdría la pena que los individuos proporcionaran. Curiosamente, sin embargo, quería que los usuarios de tales obras públicas pagaran en proporción a su uso.

Mucha gente cree que Smith favoreció los aranceles de represalia. Una arancel de represalia es un impuesto por, digamos, el gobierno del país A contra las importaciones del país B para tomar represalias por las tarifas cobradas por el gobierno del país B contra las importaciones del país A.

Es cierto que Smith pensó que podrían estar justificadas, pero era bastante escéptico. Argumentó que causar un daño adicional a los propios ciudadanos es un alto precio a pagar que tiende a no compensar a aquellos que fueron perjudicados por el arancel extranjero mientras que también perjudicó a otros inocentes que no tuvieron ningún papel en la formulación de la política arancelaria. El escribió:

Puede haber una buena política en represalias de este tipo, cuando existe la probabilidad de que procuren la derogación de los altos deberes o prohibiciones denunciados.

La recuperación de un gran mercado extranjero generalmente compensará con creces la inconveniencia transitoria de pagar más caro durante un corto período de tiempo para algunos tipos de bienes.

Juzgar si tales represalias pueden producir tal efecto no corresponde, tal vez, tanto a la ciencia de un legislador, cuyas deliberaciones deben regirse por principios generales que son siempre los mismos, en cuanto a la habilidad de ese insidioso y astuto animal, vulgarmente llamado estatista o político, cuyos consejos están dirigidos por las fluctuaciones momentáneas de los asuntos.

Cuando no hay probabilidad de que tal derogación pueda ser obtenida, Parece un mal método para compensar la lesión causada a ciertas clases de nuestra gente para hacer otra lesión, no solo a esas clases, sino a casi todas las demás clases de ellas.

Cuando nuestros vecinos prohíben un poco de fabricación nuestra, generalmente prohibimos, no solo lo mismo, porque eso solo rara vez los afectaría considerablemente, pero si algunas otras fabricaciones de ellos.

Sin duda, esto puede alentar a una clase particular de trabajadores entre nosotros, y al excluir a algunos de sus rivales, puede permitirles aumentar su precio en el mercado interno. Sin embargo, aquellos trabajadores que sufrieron por la prohibición de nuestros vecinos no serán beneficiados por los nuestros.

Por el contrario, ellos y casi todas las demás clases de nuestros ciudadanos se verán obligados a pagar más caro que antes por ciertos bienes.

Toda ley así, por lo tanto, impone un impuesto real a todo el país, no a favor de esa clase particular de trabajadores que fueron lesionados por la prohibición de nuestros vecinos, sino de alguna otra clase. (Una investigación sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones, par. IV.2.39 )

Sus ideas han perdurado más que las de cualquier otro economista

Algunas de las ideas de Smith son testimonio de su amplitud de imaginación. Hoy en día, los vales y los programas de elección escolar se promocionan como la última reforma en educación pública. Pero Adam Smith abordó el tema hace más de doscientos años:

Si se dejara en libertad a los estudiantes de tales fundaciones caritativas para elegir la universidad que más les gustaba, esa libertad podría contribuir a estimular la emulación entre diferentes universidades.

Una regulación, por el contrario, que prohibiría incluso a los miembros independientes de cada universidad particular dejarla e ir a cualquier otra, sin la primera solicitud y obtención de lo que querían abandonar, tendería a extinguir esa emulación. [7]

En los días de estudiante de Smith en Oxford (1740–1746), los profesores de los que se quejaba, habían “abandonado por completo incluso la pretensión de enseñar”, lo dejaron con un desdén duradero por las universidades de Cambridge y Oxford.
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Los escritos de Smith son tanto una investigación sobre la ciencia de la economía como una guía de políticas para obtener la riqueza de las naciones.

Smith creía que el desarrollo económico se fomentaba mejor en un entorno de libre competencia que operaba de acuerdo con las «leyes naturales» universales.

Debido a que Smith era el estudio más sistemático y completo de la economía hasta ese momento, su pensamiento económico se convirtió en la base de la economía clásica. Y debido a que sus ideas han durado más que las de cualquier otro economista, algunos consideran a Adam Smith como el alfa y el omega de la ciencia económica.


Trabajos seleccionados

1759. La teoría de los sentimientos morales. Editado por DD Raphael y AL Macfie. Oxford: Clarendon Press; Nueva York: Oxford University Press, 1976. Disponible en línea en: http://www.econlib.org/library/Smith/smMS.html 

1776. Una investigación sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones. Editado por Edwin Cannan. Chicago: University of Chicago Press

1976. Disponible en línea en: http://www.econlib.org/library/Smith/smWN.html

Notas de pie de página

1. Smith 1759, parte I, sección I, cap. Yo, párr. 1; disponible en línea en: http://oll.libertyfund.org/192/39008/908774.

2. Ibíd., Parte VII, sección II, cap. iii, párr. 12; disponible en línea en: http://oll.libertyfund.org/192/39125/909478.

3. Ibíd., Parte VII, sección II, cap. iii, párr. 18; disponible en línea en: http://oll.libertyfund.org/192/39125/909484.

4. Smith 1776, libro I, cap. 2, párr. 2; disponible en línea en: http://oll.libertyfund.org/220/111839/2312795 .

5. Ibid., Libro IV, cap. 2, párr. 9; disponible en línea en: http://oll.libertyfund.org/220/111910/2313856.

6. Ibid., Libro IV, cap. VIII, párr. 53; disponible en línea en: http://oll.libertyfund.org/200/111936/2316261.

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7. Ibid., Libro V, cap. 1, párr. 140 [artículo ii de la OUP, párr. 12]; disponible en línea en: http://oll.libertyfund.org/200/111942/2316475.

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