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Crecimiento económico, el arma definitiva para acabar con el trabajo infantil

Con el aumento de la productividad agrícola, las personas ya no tenían que cultivar sus propios alimentos liberando del trabajo a los niños.

El trabajo infantil alguna vez fue ubicuo. Tomemos, por ejemplo, la antigua Roma. Como Mary Beard señaló en su libro de 2015 SPQR: Una historia sobre la antigua Roma,

“El trabajo infantil era la norma. No es un problema, ni siquiera una categoría, que la mayoría de los romanos hubieran entendido. La invención de la «infancia» y la regulación de el trabajo que los «niños» podían hacer solo llegó mil quinientos años más tarde y sigue siendo una preocupación peculiarmente occidental».

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El crecimiento económico, clave para eliminar el trabajo infantil

Hoy en día, menos del 10 por ciento de los niños del mundo tienen que trabajar para vivir. En general, los que lo hacen viven en países pobres. El crecimiento económico, que fue clave para eliminar el trabajo infantil en el mundo desarrollado, puede lograr el mismo resultado en el desarrollo.

Antes de la mecanización de la agricultura, que aumentaba la productividad agrícola, no había excedentes de alimentos para mantener las manos ociosas, incluidas las de los niños. «La supervivencia de la familia exigió que todos contribuyeran», escribe Johan Norberg en su libro Progreso 2016: Diez razones para mirar hacia el futuro.

Como tal, “era común que los niños de clase trabajadora comenzaran a trabajar a partir de los siete años de edad… En los antiguos tapices y pinturas de al menos la época medieval, los niños son retratados como una parte integral de la economía doméstica… [con muchos trabajadores ] duro en pequeños talleres y en la industria del hogar «, continúa Norberg.

A medida que aumentaba la productividad agrícola, las personas ya no tenían que quedarse en la granja y cultivar sus propios alimentos. Se mudaron a las ciudades en busca de una vida mejor.

Al principio, las condiciones de vida eran extremas, con muchos niños trabajando en minas y fábricas. A mediados del siglo XIX, sin embargo, las condiciones de trabajo comenzaron a mejorar. La expansión económica llevó a una mayor competencia por el trabajo y los salarios crecieron. Eso, a su vez, permitió que más padres renunciaran al trabajo de sus hijos y los enviaran a la escuela.
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Entre 1851 y 1911, por ejemplo, la proporción de niños y niñas trabajadores británicos entre las edades de 10 y 14 años disminuyó del 37 y 20 por ciento, respectivamente, a 18 y 10 por ciento, respectivamente.

En los Estados Unidos, la proporción de trabajadores de 10 a 13 años disminuyó del 12 por ciento en 1890 al 2,5 por ciento en 1930.

La ley solo llegó a escribir lo que ya estaba sucediendo

En su libro de 2018, En defensa de la Ilustración: El caso de la razón, Ciencia, Humanismo y Progreso, El profesor de la Universidad de Harvard, Steven Pinker, cuenta cómo la tecnología ayudó a sacar a los niños de la granja al salón de clases.

Pinker cita un anuncio de un tractor de 1921: «Al invertir en un Tractor Case y un equipo de Desvío de tierra ahora, su hijo puede recibir su educación sin interrupción, y el trabajo de primavera no sufrirá por su ausencia. Mantenga al niño en la escuela y deje que un tractor de queroseno Case tome su lugar en el campo. Nunca te arrepentirás de las inversiones.»

Si bien la legislación finalmente consagró en la ley lo que ya estaba ocurriendo en la práctica y prohibió el trabajo infantil, es crucial recordar que fue solo después de que una masa crítica de niños fue sacada de la fuerza laboral por sus padres que la gente se dio cuenta de que la vida sin trabajo infantil era posible. Procesos similares están teniendo lugar en el resto del mundo hoy.

De acuerdo con las estimaciones mundiales de trabajo infantil de la Organización Internacional del Trabajo de 2017: los resultados y tendencias 2012-2016, en trabajadores infantiles como proporción de todos los niños de 5 a 17 años disminuyeron del 16 por ciento en 2000 al 9,6 por ciento en 2016.

Ese año, el 19,6 por ciento de los niños trabajaban en África, el 2,9 por ciento en los estados árabes, el 4,1 por ciento en Europa y Asia Central, el 5,3 por ciento en las Américas y el 7,4 por ciento en Asia y el Pacífico.

El número total de trabajadores infantiles se redujo de 246 millones en 2000 a 152 millones en 2016. Eso es una reducción del 38 por ciento en un período relativamente corto de 16 años.

En 2016, casi la mitad de los niños trabajadores vivían en África (72,1 millones), que es el continente más pobre del mundo. Más de 62 millones de niños trabajadores vivían en la populosa región de Asia y el Pacífico. Cerca de 10,7 millones vivían en América del Norte y del Sur, 1,2 millones vivían en los Estados árabes y 5,5 millones vivían en Europa y Asia Central.

Como fue el caso a lo largo de la historia humana, la agricultura continuó dominando el empleo infantil, representando el 71 por ciento de los niños trabajadores.

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Los servicios emplean al 17 por ciento de los niños trabajadores y la industria al 12 por ciento. A pesar del continuo crecimiento de la población, la Organización Internacional del Trabajo espera que el número total de niños trabajadores continúe disminuyendo a entre 121 y 88 millones en 2025. Como tal, la importancia del crecimiento económico en los países en desarrollo no puede ser exagerada.
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Este artículo apareció por primera vez en Human Progress por Marian L. Tupy.

1 comentario
  1. […] trabajo infantil es más común en los países menos desarrollados económicamente. Sin embargo, en los países que han abierto y liberalizado sus mercados, las tasas de trabajo […]

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