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Criptomonedas y la desnacionalización del dinero

En un libro de 1976 titulado La desnacionalización del dinero, el economista ganador del Premio Nobel Friedrich A. Hayek presentó una propuesta novedosa de dinero privado.

Los fondos que Hayek tenía en mente no eran como los billetes de banco emitidos en privado del pasado, que los tenedores podían llevar a los bancos emisores y canjear por monedas de oro o plata.

En su lugar, su plan requería un dinero irredimible. En muchos sentidos, el mercado propuesto por Hayek se parece al mercado de las criptomonedas que surgió en la última década.
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Una medida contra la inflación

Hayek culpó bastante razonablemente a los gobiernos por la Gran Inflación de los años setenta. Los gobiernos habían monopolizado la provisión de moneda, habían eliminado sus obligaciones contractuales para canjear billetes por oro y plata, y luego aumentaron significativamente la oferta de dinero ahora irredimible.

Naturalmente, la inflación siguió. La solución, según Hayek, era permitir la competencia en moneda mediante la eliminación de monopolios y la desnacionalización del dinero.

Según la propuesta de Hayek, los particulares y las empresas serían libres de ofrecer su propio dinero para competir con el dinero irredimible emitido por el gobierno que ya estaba en circulación.

Hayek creía que los usuarios cambiarían a las monedas que encontraran mejor, y que la posibilidad de ganar clientes haría que los emisores privados ofrezcan alternativas superiores.

Los gobiernos tendrían que mejorar sus monedas (es decir, reducir sus tasas de inflación) o perder cuota de mercado frente a los proveedores privados.

¿Cómo podrían gestionarse estos fondos privados? Hayek asumió que los individuos preferirían las monedas con un poder de compra estable. Si es así, los proveedores privados administrarían su dinero de manera tal que una unidad monetaria compraría de manera confiable una cesta de productos determinada.
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Un dinero estable es atractivo porque elimina el rendimiento negativo del dinero que tienen los usuarios, a veces llamado el «impuesto de inflación».

Reduce el riesgo de realizar contratos a largo plazo en unidades monetarias. También elimina los ajustes innecesarios de precios que vienen con la inflación y facilita la comparación de precios a lo largo del tiempo.

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Algunos problemas

Los que han examinado la propuesta de Hayek han notado tres problemas potenciales. Primero, no es tan obvio que los usuarios preferirían un dinero que tiene un poder de compra estable.

Tal vez preferirían un dinero que produzca un rendimiento positivo comparable a otros activos seguros. Tal vez preferirían un dinero que estabilice el ingreso nominal. Es difícil saber qué prefieren los usuarios de antemano.

En segundo lugar, Hayek parece subestimar la importancia de los efectos de red. La utilidad de un dinero en particular depende crucialmente de la cantidad de otros que estén dispuestos a aceptarlo.

La mayoría de nosotros sería reacio a cambiar a un dinero mejor que pocas personas a nuestro alrededor usan. (De lo contrario, los estadounidenses utilizarían francos suizos).

Los costos de cambiar monedas significan que sería costoso para un empleador pagar salarios a diferentes empleados en diferentes monedas, o para la mayoría de los empleados convertir sus salarios cada día de pago.

Es más probable que veamos la convergencia en una unidad de dinero común relativamente confiable que la que contemplamos el escenario que Hayek propone, en el que docenas de fondos distintos circulan simultáneamente en la misma área.

Finalmente, Hayek no aborda de manera suficientemente seria la tentación de los emisores de renegar. Para ganar participación de mercado, los emisores privados deben prometer administrar bien sus fondos. Pero, una vez que el dinero se usa ampliamente, los emisores tienen un fuerte incentivo para romper esa promesa. De hecho, dado que los emisores no necesitan canjear sus pagarés pendientes, podrían expandir la oferta sin límite.

En cierto sentido, las criptomonedas han puesto en práctica el experimento mental de Hayek. Las criptomonedas de emisión privada compiten directamente con los fondos tradicionales emitidos por el gobierno.

A diferencia del oro, la plata y la sal, las criptomonedas como bitcoin, ether y dash no tienen un uso no monetario obvio. No son productos básicos, ni son canjeables por productos básicos. Más bien, se trata de una emisión privada de dinero irredimible, muy parecido a lo que Hayek imaginó.

Sin embargo, la mayoría de las criptomonedas se diferencian claramente de las monedas en la visión de Hayek en que no prometen un poder de compra estable. En cambio, para superar el problema de la renuncia, los emisores se comprometen con la cantidad que emitirán.

Preprograman un programa de emisión en el código de las criptomonedas. El suministro de bitcoin, por ejemplo, se expande en una cantidad predeterminada en intervalos de 10 minutos. Por lo tanto, ya sabemos cuántas unidades de bitcoin existirán en este momento el próximo año.

La preprogramación elimina la posibilidad de renunciar más tarde, cuando el incentivo para hacerlo es fuerte.

Unas pocas criptomonedas, como Tether, apuntan a fijar su tipo de cambio frente al dólar o al euro. Otros se fijan contra el oro o buscan estabilizar el poder de compra contra bienes y servicios.

Sin embargo, estos «activos fundamentales» no han logrado ganar una gran participación de mercado hasta la fecha. Quizás pocos individuos quieran una moneda que carezca del potencial de apreciación al alza, o quizás los efectos de la red desalienten el cambio a lo que podría ser un medio de intercambio superior, o alguna combinación de los dos.

El mercado de las criptomonedas es todavía bastante nuevo. Bitcoin lanzado hace poco menos de una década. Se sigue desarrollando y lanzando nuevas ideas monetarias.

Así que probablemente sea demasiado pronto para decir cómo se sacudirán las cosas. Hayek estaba claramente en algo con potencial cuando propuso permitir alternativas privadas a los fondos gubernamentales mal administrados.

Pero como Hayek escribió en otra parte, la competencia es un procedimiento de descubrimiento: «debemos dejar que funcione para revelar qué tipos de dinero la gente más quiere y la mejor manera de proporcionarlos». Como ha escrito el pionero de la criptomoneda Nick Szabo, las preguntas sin resolver sobre la criptomoneda «solo se pueden resolver si realmente se encuestan y se ve cómo funcionan en la práctica».
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Este artículo apareció por primera vez en American Institute for Economic Research por William J. Luther, Lawrence H. White.

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