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Cómo el “capitalismo” se convirtió en una palabra sucia

La palabra “capitalismo” conlleva un montón de equipaje. Para entender por qué, debemos mirar brevemente sus orígenes históricos.

Qué significa realmente el “capitalismo”?

La palabra “capitalismo” conlleva un montón de equipaje. Es una palabra que muchas personas intentan evitar al exaltar las virtudes y los logros del sistema de libre empresa. Para entender esto, debemos mirar brevemente sus orígenes históricos.

Karl Marx lo comenzó

Fue en el trabajo de Karl Marx que el capitalismo adquirió la connotación de avaricia y el exceso que ahora tiene en la mente de la mayoría de las personas. Para Marx, era un término de oprobio utilizado para referirse a esa fase en la historia durante la cual los capitalistas explotaron (y todavía lo hacen).

Según Marx, quien tomó prestado ideas del economista inglés David Ricardo, el trabajo es la fuente de todo valor, por lo que cualquier excedente sobre el trabajo que se paga puede considerarse como “explotación”.

De esta manera, el sistema social que conocemos como capitalismo -el mismo sistema responsable de la prosperidad milagrosa y sin precedentes de la humanidad- es visto como un proceso de explotación.

Aunque el sistema marxista, totalmente desacreditado por la experiencia de la historia, puede tener poco peso hoy en día con la mayoría de las personas en los Estados Unidos y otras economías de mercado, el estigma que creó Marx ha perdurado.

Es casi como si tuviéramos que defender al capitalismo como un mal necesario, quizás un día para ser reemplazado por un sistema mejor.

Pero lo entendió mal

De hecho, no hay un mejor sistema. Y no hay cielo en la tierra. Sin embargo, el capitalismo correctamente entendido es algo para celebrar, venerar y proteger. Para lograr una comprensión correcta, el primer paso es explicar cuidadosamente cómo el capitalismo penetra en la esencia misma del sistema de libre empresa.

El capitalismo, correctamente entendido, se refiere a un sistema social, el único sistema social que usa el “capital”. Para entender el capitalismo, uno tiene que entender el fenómeno del capital. Afortunadamente, el sentido del sentido común del capital nos lleva un largo camino.

El capital debe entenderse como una medida de valor, como en la cantidad de dinero que alguien pone, o pide prestado, para comenzar un negocio. Decimos que para comenzar un negocio, es necesario tener capital. De manera más general, sin embargo, el capital es una medida del valor de cualquier proyecto productivo, en cualquier momento, del cual el más comúnmente referido es el valor de una empresa.

El valor de cualquier negocio, su valor de capital, es el valor descontado del total de sus ingresos esperados menos los costos esperados durante la vida económicamente relevante del negocio.

Los economistas no ayudaron, la mayoría de ellos

Lamentablemente, la educación económica básica no ha sido de mucha ayuda en este sentido. En Economía 101 y más allá, el capital se refiere a un “factor de producción” físico similar al trabajo físico, como herramientas, máquinas, edificios y, a veces, la tierra. Esto es muy engañoso.

De hecho, no existe una diferencia categórica entre los servicios productivos de los trabajadores humanos y los servicios productivos de los recursos físicos. Ambas son económicamente valiosas porque, y solo por su valor, en la producción de cosas valiosas para los consumidores, en algún lugar a lo largo de la cadena de suministro.

Aunque los recursos físicos a menudo se denominan “bienes de capital”, no son “capital”. El capital no es un elemento físico; es una construcción de valor. Es el resultado de la estimación de alguien, el cálculo de alguien.

Esto ha sido señalado por algunos economistas (disidentes) a lo largo de los años, pero no por nadie con más claridad que Ludwig von Mises en su crítica del socialismo a principios del siglo XX. Mises especificó que la esencia del éxito del capitalismo y de los fracasos del socialismo es la capacidad de los individuos para calcular utilizando valores atribuidos a los medios de producción.

Los empresarios privados, en su búsqueda de ganancias en un sistema social de propiedad privada, pueden usar los precios de mercado de los recursos productivos y de consumo para formar estimaciones en términos monetarios que les son relevantes y que motivan sus esfuerzos para proporcionar bienes y servicios valiosos para los consumidores, por lo tanto, si tiene éxito, obteniendo un beneficio.

Debemos abandonar la connotación marxista del capitalismo

Sin esa capacidad de estimar y calcular, no habría forma de formar conjeturas especulativas, que impulsan las acciones empresariales que son la sustancia misma del proceso de mercado de prueba y error con el que estamos familiarizados.

En el socialismo, donde se instituye la planificación central de la producción y la propiedad privada está en gran parte ausente, existen “bienes de capital”, pero no hay capital. En el socialismo, no hay capitalismo porque no hay forma de estimar el valor de mercado de los recursos productivos cuando no hay mercados para ellos.


Para rehabilitar la palabra “capitalismo”, necesitamos escapar de sus nefastas connotaciones marxistas y entenderlo como ese sistema que permite y se beneficia del uso del capital. Es una comprensión del capital que subyace y facilita el movimiento del esfuerzo productivo a sus usos más valorados.

Este artículo apareció por primera vez en FEE por Peter Lewin.

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