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Incluso si eres pobre en Estados Unidos gozarás de una buena calidad de vida

Estados Unidos es una de las naciones más ricas del mundo, los datos lo confirman, incluso las personas pobres compiten con otras naciones desarrolladas.

Un estudio innovador de Just Facts descubrió que, después de tener en cuenta todos los ingresos, la caridad y los beneficios sociales no monetarios, como viviendas subsidiadas y cupones de alimentos, el 20% más pobre de los estadounidenses consume más bienes y servicios que los promedios nacionales para todas las personas en la mayoría de países ricos.

El dato anterior incluye a la mayoría de los países de la prestigiosa Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE), incluidos sus miembros europeos. En otras palabras, si los «pobres» de los Estados Unidos fueran una nación, sería una de las más ricas del mundo.

En particular, este estudio fue revisado por el Dr. Henrique Schneider, profesor de economía de la Universidad Nordakademie en Alemania y economista jefe de la Federación Suiza de Pequeñas y Medianas Empresas. Después de examinar los datos de origen y la metodología de Just Facts, concluyó:

“Este estudio es sólido y cumple con los estándares académicos. Personalmente, creo que proporciona información valiosa sobre las medidas de pobreza y contribuye considerablemente a este campo de investigación”.

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¿La nación rica «más pobre»?

En un video editorial del del New York Times que denuncia «noticias falsas» y pide «un enfoque más sincero» al «mito de Estados Unidos como la nación más grande del mundo», los productores del Times Taige Jensen y Nayeema Raza afirman que Estados Unidos se ha «quedado muy por detrás de Europa» en muchos aspectos y tiene «más en común» con los países en desarrollo «de lo que nos gustaría admitir».

Dicen que «una buena prueba» de esto es cómo EE. UU. Se clasifica en la OCDE, un grupo de «36 países, predominantemente ricos, occidentales y demócratas». Al examinar estas clasificaciones, corrompen la verdad de formas que violan el los estándares de opinión del Times, que declaran que «puedes tener cualquier opinión que quieras», pero «los hechos en una pieza deben ser respaldados y validados» y «no puedes decir que cierta batalla comenzó en cierto día si no fuera así».

Un buen ejemplo es su afirmación de que «Estados Unidos es el país más rico» de la OCDE, «pero también somos los más pobres, con una tasa de pobreza del 18%, más cerca de México que de Europa occidental».

Esa afirmación llevó a Just Facts a hacer un estudio riguroso y original de este tema con datos de la OCDE, el Banco Mundial y la Oficina de Análisis Económico del gobierno de EE. UU. Encontró que el Times no solo está equivocado sobre este tema, sino que informa el polo opuesto de la realidad.

¿Pobre en comparación con quién?

La evidencia más evidente contra la retórica del Times es una nota ubicada justo por encima de los datos de la OCDE para las tasas de pobreza. Explica que estas tasas miden la pobreza relativa dentro de las naciones, no entre naciones. Como se señala en la nota, las cifras representan porciones de personas con menos de «la mitad del ingreso familiar promedio» en sus propios países y, por lo tanto, dos países con la mismas tasa de pobreza pueden diferir en términos del nivel de ingresos relativo de los pobres«.

El resultado queda al descubierto por el hecho de que esta medida de la OCDE asigna una tasa de pobreza más alta a los Estados Unidos (17.8%) que a México (16.6%). Sin embargo, los datos del Banco Mundial muestran que el 35% de la población de México vive con menos de $ 5.50 por día, en comparación con solo el 2% de las personas en los Estados Unidos.

Por lo tanto, las tasas de pobreza de la OCDE no dicen nada acerca de qué nación es «la más pobre». Sin embargo, así es exactamente como el Times los tergiversó.

El mismo punto se aplica a discusiones más amplias sobre la pobreza, que pueden medirse de dos maneras muy diferentes: (1) pobreza relativa o (2) pobreza absoluta. Las medidas relativas de pobreza, como la citada por el Times, pueden ser engañosas si el presentador no responde la pregunta: «¿Pobre en comparación con quién?» Las medidas absolutas, como el número de personas con ingresos por debajo de cierto nivel, son más sencillas y esclarecedoras.

Ingresos y beneficios no medidos

Para comparar con precisión los niveles de vida en todas las naciones o dentro de ellas, es necesario tener en cuenta todos los aspectos principales del bienestar material. Ninguno de los datos anteriores hace esto.

Los datos de la OCDE son particularmente defectuosos porque se basan en «ingresos», que excluyen una gran cantidad de beneficios gubernamentales no monetarios y organizaciones benéficas privadas que abundan en los Estados Unidos. Los ejemplos incluyen, pero no se limitan a:

  • Atención médica proporcionada por Medicaid, clínicas gratuitas y el Programa de seguro médico para niños.
  • Alimentación proporcionada por cupones de alimentos, almuerzos escolares, desayunos escolares, comedores populares, despensas de alimentos y el programa para mujeres, bebés y niños.
  • Vivienda y servicios proporcionados a través de subsidios de alquiler, asistencia de servicios públicos y refugios para personas sin hogar.

Los datos del Banco Mundial si incluyen estos ítems, pero aún están incompletos porque se basan en «encuestas de hogares» del gobierno, y los hogares de bajos ingresos de los Estados Unidos subestiman en gran medida sus ingresos y beneficios no monetarios en dichas encuestas.

Como se documenta en un artículo de 2015 en el Journal of Economic Perspectives titulado Encuestas de hogares en crisis:

  • «En los últimos años, se han perdido más de la mitad de los dólares de asistencia social y casi la mitad de los dólares de cupones de alimentos en varias encuestas gubernamentales importantes».
  • Ha habido «un fuerte aumento» en el subregistro de los beneficios gubernamentales recibidos por los hogares de bajos ingresos en los Estados Unidos.
  • Esta «subestimación de los ingresos» enmascara «los efectos reductores de la pobreza de los programas gubernamentales» y conduce a «una exageración de la pobreza y la desigualdad».

Del mismo modo, la Oficina de Análisis Económico de los EE. UU. Explica que tales encuestas «tienen problemas para recordar ingresos y gastos y están sujetas a un subregistro deliberado de ciertos artículos». La Oficina del Censo de los EE. UU. Dice lo mismo y escribe que «por muchas razones diferentes hay un tendencia en las encuestas de hogares para los encuestados a declarar sus ingresos de forma insuficiente«.

También hay una lección más amplia aquí. Cuando los políticos y los medios de comunicación hablan sobre la desigualdad de ingresos, a menudo usan estadísticas que no tienen en cuenta grandes cantidades de ingresos y beneficios recibidos por los hogares de ingresos bajos y medianos. Esto exagera mucho la desigualdad y alimenta narrativas engañosas.

Datos relevantes y confiables

El indicador «preferido» del bienestar material del Banco Mundial es el «consumo» de bienes y servicios. Esto se debe a «razones prácticas de confiabilidad y porque se piensa que el consumo captura mejor los niveles de bienestar a largo plazo que el ingreso actual«. Asimismo, un artículo de 2003 en el Journal of Human Resources explica que:

  • «La investigación sobre hogares pobres en los Estados Unidos sugiere que el consumo se informa mejor que el ingreso» y es «una medida más directa del bienestar material».
  • «Los estándares de consumo estaban detrás del escenario original de la línea de pobreza», pero los gobiernos ahora usan los ingresos debido a su «facilidad para decirlos».

El Banco Mundial publica un conjunto completo de datos (ver datos más arriba) sobre el consumo que no depende de la precisión de las encuestas de hogares e incluye todos los bienes y servicios, pero solo proporciona el consumo promedio por persona en cada nación, no las personas menos favorecidas de cada nación.

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Sin embargo, la Oficina de Análisis Económico de EE. UU. Publicó un estudio que proporciona exactamente eso para 2010. Combinado con los datos del Banco Mundial para el mismo año, estos conjuntos de datos muestran que el 20% más pobre de los hogares de EE. UU. Tiene un consumo promedio por persona más alto que los promedios para todos personas en la mayoría de las naciones de la OCDE y Europa:

pobreza en estados unidos
Consumo en Estados Unidos en comparación con el resto de países de la OCDE.

El alto consumo de los «pobres» de Estados Unidos no significa que vivan mejor que la gente promedio en las naciones que superan, como España, Dinamarca, Japón, Grecia y Nueva Zelanda. Esto se debe a que la calidad de vida de las personas también depende de sus comunidades y elecciones personales, como los políticos locales que eligen, los crímenes violentos que cometen y las decisiones de gasto que toman.

Por ejemplo, un estudio del Departamento de Agricultura descubrió que los hogares estadounidenses que reciben Cupones para Alimentos gastan aproximadamente un 50% más en bebidas azucaradas, postres y dulces que en frutas y verduras. En comparación, los hogares que no reciben Cupones para Alimentos gastan un poco más en frutas y verduras que en dulces.

No obstante, el hecho es que el privilegio de vivir en los Estados Unidos brinda a las personas pobres más recursos materiales que los promedios de la mayoría de las naciones más ricas del mundo.

Otra fortaleza importante de estos datos es que se ajusta al poder adquisitivo para medir realidades tangibles como pies cuadrados de área habitable, alimentos, teléfonos inteligentes, etc. Esto elimina los efectos confusos de factores como la inflación y los tipos de cambio. Por lo tanto, una manzana en una nación se cuenta igual que una manzana en otra.

Para verificar la exactitud de los resultados, Just Facts comparó la cifra de consumo del Banco Mundial para todo Estados Unidos con la de la Oficina de Análisis Económico. Estaban dentro del 2% el uno del otro. Todos los datos, documentación y cálculos están disponibles en esta hoja de cálculo.

A la luz de estos hechos, la afirmación del NYT de que Estados Unidos tiene «más en común» con los países en desarrollo «de lo que nos gustaría admitir» es especialmente descabellada. En 2010, incluso el 20% más pobre de los estadounidenses consumió de 3 a 30 veces más bienes y servicios que los promedios para todas las personas en una amplia gama de países en desarrollo de todo el mundo:

consumo promedio estados unidos vs naciones desarrolladas

Estas inmensas brechas en el nivel de vida son una de las principales razones por las cuales las personas de los países en desarrollo emigran a los Estados Unidos en lugar de viceversa.

¿Por qué Estados Unidos es mucho más rico?

En lugar de difamar a los Estados Unidos, el Times podría haber cubierto este tema de una manera que ayudaría a las personas de todo el mundo a mejorar su bienestar material al replicar lo que hace que los Estados Unidos sean tan exitosos. Sin embargo, eso requeriría transmitir los siguientes hechos, muchos de los cuales el Times ha informado previamente erróneamente:

  • Los altos precios de la energía, como los causados ​​por los ambiciosos programas de «energía verde» en Europa, deprimen los niveles de vida, especialmente para los pobres.
  • Las altas tasas impositivas reducen los incentivos para trabajar, ahorrar e invertir, y estos pueden tener efectos nocivos generalizados.
  • Los programas sociales abundantes pueden reducir los ingresos del mercado a través de múltiples mecanismos, y como explicó el ex economista jefe del presidente Obama, Lawrence Summers, los «programas de asistencia gubernamental» brindan a las personas «un incentivo y los medios para no trabajar».
  • La productividad general de cada nación se reduce a los pobres, y esta es en parte la razón por la cual los trabajadores de McDonald’s en los Estados Unidos tienen más poder adquisitivo real que en Europa y seis veces más que en América Latina, a pesar de que estos trabajadores realizan los mismos trabajos con la misma tecnología.
  • La desintegración familiar impulsada por el cambio de actitudes hacia el sexo, la fidelidad matrimonial y la responsabilidad familiar tiene fuertes impactos negativos en los ingresos del hogar.
  • En contradicción directa con el Times, una gran cantidad de datos sugiere que las regulaciones gubernamentales agresivas perjudican a las economías.

Muchos otros factores se correlacionan con las condiciones económicas de las naciones y los individuos, pero los anteriores son algunos factores clave que le dan a los Estados Unidos una ventaja sobre muchos países europeos y otros países de la OCDE.

Resumen

El Times cierra su video afirmando que «Estados Unidos pudo haber sido alguna vez el mejor, pero hoy en Estados Unidos, simplemente estamos bien». En realidad, los Estados Unidos son tan económicamente excepcionales que el 20% más pobre de los estadounidenses son más ricos que muchas de las naciones más ricas del mundo.

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El año pasado, el Times adoptó un nuevo eslogan, «La verdad vale la pena». Sin embargo, en este caso y en otros, ha torcido la verdad de manera que puede dañar realmente a las personas. El New York Times hace otras afirmaciones espurias sobre Estados Unidos en este mismo video, que refutaremos en futuros artículos.

Este artículo apareció por primera vez en Just Facts por James D. Agresti.

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