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Científicos de Harvard y el MIT desarrollan tapabocas que se ilumina cuando detecta el coronavirus

Si el proyecto resulta exitoso, el equipo espera comenzar a fabricar máscaras para distribución pública a fines del verano.

Científicos de dos de las universidades estadounidenses más prestigiosas, el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y la Universidad de Harvard, están intentando desarrollar un tapabocas capaz de producir una señal fluorescente cuando una persona positiva con coronavirus respira, tose o estornuda.

La investigación es dirigida por Jim Collins, un bioingeniero del MIT, el equipo espera realizar ajustes a una tecnología diseñada anteriormente para detectar los virus Ébola y Zika para su uso durante la pandemia actual por la cepa de coronavirus SARS-CoV-2.

Si sus esfuerzos resultan exitosos, la tecnología podría ofrecer una alternativa rápida a las pruebas formales para el coronavirus, con médicos potencialmente capaces de diagnosticar pacientes en el acto.

En un diálogo con el medio estadounidense Business Insider sobre el trabajo del equipo, el Sr. Collins del MIT dijo que la tecnología aún estaba en las «primeras etapas» de desarrollo, pero agregó que los resultados hasta la fecha han sido prometedores.

Durante las últimas semanas, su equipo ha estado probando la capacidad de los reactivos incluidos dentro del tapabocas para detectar el nuevo coronavirus en una pequeña muestra de saliva.

Los científicos también están experimentando con el diseño, ya que consideran si incrustar reactivos en el interior de una máscara o desarrollar un módulo que se pueda conectar a cualquier máscara de venta libre.

Mirando hacia el futuro, Collins dijo que el equipo espera demostrar que el concepto funciona en las próximas semanas.

«Una vez que estamos en esa etapa, sería una cuestión de establecer ensayos con personas que se espera que se infecten para ver si funcionaría en un entorno del mundo real», agregó.

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Sin embargo, la tecnología de identificación de virus ya ha demostrado ser más efectiva en general.

Para 2018, el laboratorio había desarrollado reactivos capaces de detectar virus que causan SARS, sarampión, influenza y hepatitis C, entre otras enfermedades.

Los reactivos funcionan mediante el uso de un material genético, compuesto de ADN y ARN, que se une a un virus y luego se liofiliza sobre la tela.

El proceso se lleva a cabo utilizando una máquina llamada liofilizador, que absorbe la humedad del material genético pero, de manera crucial, no la mata.

El material puede permanecer estable a temperatura ambiente durante varios meses, dando a las máscaras una vida útil relativamente larga.

Para que los sensores se activen, la humedad, como las partículas respiratorias como el moco o la saliva que emiten nuestros cuerpos, y la secuencia genética de un virus deben estar presentes.

Collins dijo que sus sensores necesitaban identificar solo un pequeño segmento de esa secuencia para detectar el virus y que una vez que lo hacen, están diseñados para producir una señal fluorescente en una o tres horas.

Sin embargo, la señal no es visible a simple vista, por lo que el equipo de investigadores utiliza un dispositivo llamado fluorímetro para medir la luz fluorescente.

Fuera del laboratorio, Collins dijo que los funcionarios podrían usar un fluorímetro portátil, que «cuesta alrededor de un dólar», para escanear las máscaras de las personas.

Si el proyecto resulta efectivo, el equipo espera comenzar a fabricar máscaras para distribución pública a fines del verano.

«En este momento estamos limitados por el tiempo y el talento, ya que tenemos un equipo relativamente pequeño», dijo Collins.

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«Estamos limitados en cuanto a las personas que podemos tener en el laboratorio trabajando, y todos trabajan tan duro como pueden».

Con información de Evening Standard. Por: David Child.

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