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La maldición de la inflación

Hasta el más pequeño grado de inflación es peligroso porque los responsables de las políticas siempre escogen la salida más fácil, generar más inflación.

La inflación es una disminución en el poder adquisitivo del dinero. La consecuencia más visible de la inflación es el aumento constante de los precios de todos o la mayoría de los bienes y servicios en la economía.

Para una unidad de dinero (por ejemplo, un dólar) perder poder adquisitivo es que esa unidad de dinero pierda valor. Y cuando una unidad de dinero pierde valor, se necesitan más unidades de ese dinero para comprar bienes y servicios. En otras palabras, los precios de los bienes y servicios comprados con ese dinero aumentan.

Con mucho, la causa más común de la inflación es un aumento en la oferta de dinero. Así como el valor de los diamantes caería si un fenómeno meteorológico extraño provocó que de los cielos llovieran diamantes genuinos, el valor del dinero cae cuando la autoridad monetaria de una nación aumenta el suministro del dinero de esa nación.

Así como una lluvia de diamantes provocaría que las personas que están dispuestas a vender cosas a cambio de diamantes demanden más diamantes a los compradores, un aumento en el suministro de dinero por parte de la autoridad monetaria hace que las personas que están dispuestas a vender cosas a cambio de dólares, es decir la demanda de más dólares por los compradores.

Que genera la inflación

La causa de la inflación, por lo tanto, es bastante simple: un crecimiento excesivo en el suministro de dinero. Detener la inflación es igualmente simple: dejar de inyectar dinero recién creado en la economía. Pero aunque detener la inflación es fácil en principio (no se deben dominar las teorías complejas, y no se deben resolver problemas matemáticos complejos), a menudo es muy difícil detenerlo en la práctica. La razón es que el control del suministro de dinero está en manos de funcionarios del gobierno. La política frena la detención de la inflación, sobre todo porque la política suele ser la culpable del inicio de la inflación.

Desde la desaparición del patrón oro en el siglo XX, los gobiernos han emitido dinero «fiduciario». El dinero de Fiat es dinero respaldado por nada más que la fe en el gobierno que lo emite. Un gobierno que emite dinero fiduciario canjeará unidades de ese dinero solo por otras unidades de ese dinero. El Banco Central Europeo, por ejemplo, canjeará 20 euros solo por otros 20 euros. Sin oro, sin plata, nada más que a sí mismo se respalda el dinero Fiat.

Uno de los resultados del dinero fiduciario es tentar al gobierno a financiar algunos, y algunas veces gran parte de esos gastos, creando dinero de la nada. Debido a que los votantes se resisten con frecuencia y de inmediato a que sus impuestos sean recaudados lo suficiente como para respaldar cada proyecto que los funcionarios del gobierno deseen financiar -y porque los votantes normalmente no ven los efectos negativos del dinero recién creado hasta que ya es muy tarde- los funcionarios del gobierno a menudo sucumben a la tentación para pagar algunos de sus proyectos preferidos con dinero recién creado.

Como vimos en el capítulo anterior, sin embargo, la creación de dinero por parte del gobierno puede causar serios problemas a futuro. El proceso de inyectar dinero recién creado en la economía puede distorsionar el patrón de precios relativos y, por lo tanto, alentar un número inusualmente grande de decisiones económicas defectuosas, es decir, alentar un número grande de decisiones económicas que luego se revelan erróneas. Específicamente, inyectar dinero nuevo en la economía hace que se inviertan demasiados recursos en aquellas industrias que primero reciben el dinero nuevo. Esas industrias se expanden demasiado.

El problema surge cuando se sale la verdad de que estas industrias se expandieron demasiado. Cuando ocurre esto, los inversores y empresarios comienzan a eliminar lo que ahora ven como el exceso de capacidad en estas industrias sobreextendidas.

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Los esfuerzos para reducir estas industrias sobre expandidas, sin embargo, inevitablemente causan dificultades. En particular, el desempleo aumenta a medida que los trabajadores son despedidos de sus empleos en estas industrias.

Durante el tiempo en que el desempleo es inusualmente alto, obliga a estos estos trabajadores despedidos a encontrar nuevos empleos, la presión política es intensa para que el gobierno «haga algo» con respecto a este desempleo. Uno de los «asuntos» más fáciles que el gobierno puede hacer es mantener la inflación en marcha.

Al continuar inyectando dinero nuevo en la economía, el gobierno puede, por un tiempo, mantener los precios en las industrias que están entre las primeras en obtener el dinero nuevo. En resumen, al continuar inflando la oferta monetaria, el gobierno puede posponer el descubrimiento por parte de los empresarios e inversores de que las industrias que están entre las primeras en obtener el nuevo dinero en realidad están sobre expandidas y cargadas con una capacidad de producción excesiva.

El beneficio para los políticos de continuar inflando la oferta monetaria es que, al retrasar el descubrimiento de la necesidad de escalamiento detrás de las industrias más expandidas, mantienen la economía que por un tiempo más largo para ser más saludable de lo que realmente es. Por lo tanto, estos políticos corren menos riesgo de perder sus empleos en las próximas elecciones.

La realidad económica, sin embargo, no puede enmascararse para siempre con la mera impresión de más y más dinero. A medida que las corrientes más recientes de dinero recién creado se abren camino a través de la economía para hacer que suban los precios de todos los bienes y servicios, se espera inflación.

Entonces, para que los precios en las industrias sobre expandidas continúen siendo leídos por inversionistas y empresarios como señales de que las mayores inversiones en estas industrias en realidad no son excesivas, los precios en estas industrias deben subir incluso más rápido que antes. Los precios en estas industrias deben aumentar a un ritmo mayor que la tasa de inflación esperada.

Para hacer que los precios en estas industrias aumenten más rápido que la tasa general de inflación de la economía, el banco central debe acelerar el ritmo al que inyecta dinero nuevo en la economía. Si el banco central lo hace, los precios en las industrias que están en la primera línea para obtener dinero recién creado se mantendrán más altos de lo que «deberían» ser en relación con los precios en otras industrias. Los empresarios e inversores podrían continuar por el momento creyendo que sus mayores inversiones en estas industrias «primeras en línea» están justificadas. Los esfuerzos para reducir estas industrias se posponen. La tasa de desempleo, que habría aumentado hoy si no hubiera habido un aumento en la tasa de expansión monetaria, sigue siendo baja. Todo se ve bien… por ahora.

Eventualmente, la mayor velocidad de inyección de dinero inevitablemente resulta en una tasa más rápida de inflación en toda la economía. Los precios en toda la economía ahora están aumentando a un ritmo que les permita ponerse al día con el aumento de los precios en las industrias que se encuentran entre las primeras en recibir el dinero nuevo. Como consecuencia, los precios en estas industrias «primeras en línea» dejan de enviar información errónea. Estos precios comienzan a revelar el hecho de que las inversiones en estas industrias son de hecho excesivas, que la capacidad productiva en estas industrias es demasiado grande. Por lo tanto, la única forma en que la autoridad monetaria puede evitar que los inversionistas reduzcan estas industrias y despidan a los trabajadores es aumentar aún más la tasa de expansión monetaria.

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La autoridad monetaria pronto se encuentra en una situación difícil. Si deja de inflar la oferta monetaria (de hecho, incluso si simplemente no logra acelerar la tasa de crecimiento de la oferta monetaria), las industrias que se expandieron en exceso debido a inyecciones anteriores de dinero nuevo se contraerán. El aumento resultante en el desempleo crea presiones políticas para que el gobierno «haga algo» para aumentar el empleo, algo más que aconsejar al público que espere pacientemente mientras se reestructuran las industrias para que sean más sostenibles desde el punto de vista económico. Acelerar la tasa de inflación es una maniobra que el gobierno puede tomar para mantener el empleo alto en el momento.

Pero la creciente tasa de expansión monetaria conduce a una tasa creciente de inflación, que causa una serie de males económicos. Estos males incluyen el aumento de las tasas de interés. (Los banqueros y otros prestamistas cobrarán tasas de interés más altas porque esperan recibir el reembolso del próximo año en dinero de menor poder adquisitivo que el dinero que prestan hoy). Las otras enfermedades también incluyen una mayor ansiedad entre los trabajadores de que sus salarios no seguirán el ritmo con inflación, de modo que los trabajadores demandan salarios más altos hoy, antes de la inflación más alta esperada. (El peligro aquí es que si la tasa de inflación resulta ser menor a la esperada, los salarios de los trabajadores habrán aumentado demasiado, causando que algunos trabajadores pierdan sus empleos o que algunos empleadores sufran pérdidas inesperadas).

En términos más generales, dado que la expansión monetaria no hace que todos los precios suban entre sí, cuanto mayor es la tasa de inflación, más distorsionado se vuelve el patrón de precios relativos en toda la economía. Cuantos más precios individuales fuera de juego se vuelvan relativos entre sí, menos fiables serán estos precios para guiar a los empresarios, inversionistas y consumidores a tomar decisiones económicas correctas. Las mayores tasas de inflación, por lo tanto, resultan en un mayor uso indebido (mala asignación) de los recursos. El rendimiento de la economía empeora y empeora.

Para solucionar este problema, la autoridad monetaria solo necesita dejar de inyectar dinero nuevo en la economía. Pero la cura no es instantánea. No solo toma tiempo para que las personas dejen de esperar inflación futura, sino que también les toma tiempo a los trabajadores y recursos alejarse de las industrias que se sobreexpandieron debido a la inflación hacia las industrias en las que estos trabajadores y recursos tendrán un empleo más sostenible. Al continuar la inflación en la actualidad, la autoridad monetaria podría retrasar un poco más la necesidad de que las industrias sobreexpandidas se reduzcan, pero al hacerlo también empeora la inflación en toda la economía.

En lo político, la autoridad monetaria podría ser considerada como haber agarrado un “tigre por la cola” (como Hayek describió) Si bien todos coinciden en que un tigre nunca debe ser tomado por la cola, en primer lugar, una vez que alguien logra agarrar un tigre de la cola, esa persona corre el riesgo de ser mordida y arañada cuando lo suelte. Pero al aferrarse a la cola del tigre, puede retrasar el riesgo de ser mordido y arañado. Aferrarse, sin embargo, solo enoja más al tigre, de modo que cuando finalmente se libera -como eventualmente lo hará- la bestia es aún más propensa a atacar, y a atacar con mayor furia, a la persona que sostuvo su cola.

Es comprensible que, en cada momento, la persona que sostiene al tigre por la cola se sienta tentado a esperar un poco más para retrasar el riesgo de ser atacado por un gran gato enojado. Sin embargo, cada momento de retraso en dejarlo ir, solo empeora el peligro que probablemente le sobrevendrá a la persona cuando eventualmente lo suelte. Y para empeorar las cosas, en algún momento el tigre se pondrá tan furioso que logrará liberarse por sí mismo. El peligro para la persona que se aferró a la cola del tigre por tanto tiempo será enorme.

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La dificultad de detener la inflación se parece mucho a la dificultad de soltar la cola de un tigre. La mecánica de hacer cualquier tarea es increíblemente fácil: simplemente deje de imprimir dinero (para detener la inflación) o relaje los músculos de la mano (si está sosteniendo un tigre por la cola). Sin embargo, a la luz de las consecuencias anticipadas de detener la inflación o liberar la cola del tigre, la tarea en cualquier caso es realmente desafiante. En ambos casos, realizar la tarea requiere no solo la sabiduría para darse cuenta que continuar el curso actual solo empeorará las cosas, sino que también requiere el coraje para enfrentar el peligro tan pronto como sea posible en lugar de retrasar esa confrontación.

Desafortunadamente, y aquí la analogía con la detención de un tigre por la cola se rompe, al continuar el crecimiento de la oferta monetaria, muchas personas en el poder político de hoy en día pueden escapar personalmente de cualquier peligro político resultante. Los malos efectos de una mayor inflación en la actualidad no se materializarán hasta algún momento en el futuro, cuando muchos de los funcionarios de hoy estarán fuera de la oficina. Así que los funcionarios en el cargo de hoy pueden, al mantener la oferta monetaria en crecimiento, hacer que la economía parezca más saludable de lo que realmente es, mientras que los costos de crear esta ilusión solo serán asumidos en el futuro por funcionarios en su mayoría diferentes.

Este sesgo político a favor de la inflación es la razón principal que justifica los arreglos que regulan estrictamente los cambios en la oferta de dinero. Volver al patrón oro es una opción. Alternativamente, el economista Milton Friedman (1912-2006) propuso una «regla monetaria» que prohibiría a los bancos centrales ampliar la oferta monetaria más allá de una cantidad muy pequeña (digamos, no más del tres por ciento anual). El propio Hayek llegó a favorecer la desnacionalización del dinero, es decir, sacar al gobierno por completo del negocio de emitir dinero y controlar el suministro de dinero. Las fuerzas competitivas del mercado serían, en cambio, responsables de suministrar dinero sólido. (El propio Friedman, justo antes de morir, se volvió tan escéptico con respecto a los bancos centrales que argumentó que se debía despojar al gobierno de cualquier poder y responsabilidad para regular el suministro de dinero.)

Cualquiera sea el método particular utilizado para eliminar la discrecionalidad política sobre el suministro de dinero, eliminar esa discreción debería estar entre las más altas prioridades para aquellos que buscan una economía orientada al crecimiento económico sólido, sustentable y generalizado.

Del mismo modo que se aconseja sabiamente a los alcohólicos en recuperación que eviten el alcohol por completo -y del mismo modo que sabiamente se aconseja a los buscadores de emociones que nunca agarren las colas de los tigres-, se aconseja a las personas que nunca permitan que su gobierno ejerza discreción sobre el suministro de dinero. Seguir esa regla es la única forma segura de evitar la inflación y los muchos males que inflige en una economía.

Friedrich Hayek (1960). La Constitución de la Libertad.
En Ronald Hamowy (ed.),
La Constitución de la Libertad, XVII
(Liberty Fund Library, 2011): 465.

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