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El mito de que los osos polares están en peligro por el cambio climático

Los datos nos muestran una realidad muy diferente a lo que los medios de comunicación tradicionales nos dicen acerca de los osos polares.

Muchos de nosotros vimos el video viral con horror. Un oso polar hambriento que busca comida en tierra estéril, con las costillas visibles debajo de una bata blanca ictericia.

«Así es como se ve el cambio climático», dijo National Geographic.

La revista explicó que debido al derretimiento del hielo marino, precipitado por el cambio climático, más de estos mamíferos están muriendo de hambre. Señalaron un nuevo estudio en Science que sugiere que los osos polares requieren una ingesta calórica mucho mayor en su dieta de lo que se creía anteriormente.

El video, filmado por los fotógrafos Paul Nicklen y Cristina Mittermeier en la isla Somerset, provocó protestas contra la extinción de los osos polares debido al calentamiento global.

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El metraje fue visto por 2.5 mil millones de personas, estimó National Geographic. El video sigue siendo el más visto en el sitio web de National Geographic.

Si bien muchos recuerdan las imágenes del oso polar, pocos son conscientes de lo que siguió.

Como Michele Moses explicó recientemente en The New Yorker, los científicos acusaron a National Geographic de «estar flojo con los hechos». No hubo evidencia, muchos señalaron, de que la condición del oso fuera el resultado del cambio climático. El oso simplemente podría haber estado viejo, enfermo o sufriendo una enfermedad degenerativa.

Mittermeier admitió lo mismo un año después.

«No puedo decir que este oso se estaba muriendo de hambre debido al cambio climático», escribió en National Geographic.

Quizás cometimos un error al no contar la historia completa: que estábamos buscando una imagen que predijera el futuro y que no supiéramos qué le había sucedido a este oso polar en particular.

Mittermeier estaba buscando evidencia visual del futuro que ella imaginaba, uno devastado por el cambio climático. Y encontró uno ese día en un oso hambriento.

Como señala Moses de The New Yorker, los osos polares se han convertido en una «imagen indiscutible del cambio climático».

«La historia del cambio climático se ha contado, en parte, a través de imágenes de osos polares», escribe Moses. «Y no es de extrañar: en su brillante hábitat helado, reflejan la belleza de otro mundo que las altas temperaturas amenazan con destruir».

Podría decirse que la imagen de un solo oso hambriento hizo más para avanzar en el tema del cambio climático que cualquier informe técnico o informe del IPCC. Desafortunadamente, las imágenes nos dicen relativamente poco sobre el estado real de la población de osos polares.

Si bien no encontrarás escasez de titulares que declaren que los osos polares se enfrentan a la extinción, los números cuentan una historia radicalmente diferente.

Los datos de grupos de conservación y el gobierno muestran que la población de osos polares es aproximadamente cinco veces mayor que en la década de 1950 y tres o cuatro veces mayor que en la década de 1970 cuando los osos polares se protegieron bajo el tratado internacional.

De hecho, aunque los osos polares se pusieron bajo la protección de la Ley de Especies en Peligro de Extinción en 2008 por la preocupación de que sus zonas de caza en el Ártico estuvieran siendo reducidas por un clima más cálido, la población de osos polares se ha mantenido estable durante décadas.

En 1984, la población de osos polares se estimó en 25,000. En 2008, cuando los osos polares fueron designados como especies protegidas, The New York Times señaló que ese número permaneció sin cambios: «Hay más de 25,000 osos en el Ártico, 15,500 de los cuales deambulan por el territorio de Canadá».

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza muestró nuevas estimaciones de un promedio de 26,500 (rango: 22,000 a 31,000) en 2015. En The State of the Polar Report 2018, la zoóloga Susan J. Crockford dice que las actualizaciones de los datos de la UICN renuevan las estimaciones globales a un promedio de más de 30,000.

Incluso aceptando la cifra más baja, la estimación es la más alta desde que el oso polar se protegió internacionalmente en 1973.

poblacion de osos polares en la actualidad

 

La salud de la población de osos polares va en contra de las predicciones de los estudiosos que han dicho que dos tercios de los osos polares desaparecerán en las próximas décadas debido al calentamiento de las temperaturas y al derretimiento del hielo marino en el Ártico.

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La buena noticia de que los osos polares están prosperando es poco probable aparezca en los medios de comunicación tradicionales pues no atrae tanta atención como las imágenes de un oso polar hambriento que busca comida en la isla de Somerset. Sin embargo, la historia de una vitalizada población de osos polares merece ser contada y aplaudida.

Publicado por primera vez en FEE por Jon Miltimore.

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