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Reimaginando el papel del economista en la política

Robert Sugden expone la economía del bienestar como la suposición de que un autócrata ayudado por economistas sabe qué es mejor para individuos libres.

En su nuevo libro [1], el economista Robert Sugden desafía los fundamentos filosóficos del análisis de la política económica convencional.

Él tiene un objetivo particular en el uso de la economía del comportamiento para justificar la intervención paternalista, como lo defienden Cass Sunstein y Richard Thaler (coautores de Nudge: Mejorando las Decisiones sobre Salud, Riqueza y Felicidad [2]), entre otros.

Implicaciones políticas

Al escribir un artículo para una revista profesional, un economista a menudo incluye una sección sobre “implicaciones políticas”. Esto se inscribe en la tradición de la economía neoclásica de tratar de encontrar políticas que mejoren el bienestar social.

Paul Samuelson y Abram Bergson llegaron al punto de proponer que los economistas deben pensar en términos de maximizar una función de bienestar social, lo que significa que agregando la utilidad de todos los ciudadanos lo resolveríamos de manera óptima.

Si bien se encontró que el proyecto de calcular la utilidad agregada era problemático, la “economía del bienestar” todavía funciona como si existiera una función de bienestar social [3].

Sugden señala que este enfoque neoclásico hace que el economista dirija sus recomendaciones a un hipotético autócrata benévolo. En efecto, el economista juega el juego que Kenneth Minogue llamó “fantasía déspota” [4].

Como marco alternativo, Sugden propone lo que él llama contractarianismo, que atribuye a James M. Buchanan. En lugar de pensar en términos de decisiones sociales tomadas por autócratas benevolentes, el contratista de Sugden trata las decisiones como tomadas por individuos que actúan voluntariamente y en concierto.


El trabajo del economista del bienestar es actuar como mediador, haciendo que las personas tomen conciencia de las oportunidades para negociar acuerdos mutuamente aceptables, como lo sugiere la investigación del economista.

Voluntariedad

Por ejemplo, considere el problema social de reducir las emisiones de carbono. Usando el enfoque neoclásico estándar, muchos economistas sugieren que el déspota benevolente debería imponer un impuesto al carbono.

Usando el enfoque contractual, en su lugar, sugeriríamos negocios en los que todos pudieran estar de acuerdo. Esto podría significar una negociación en la que todos estén de acuerdo en pagar un impuesto al carbono, pero parte del dinero recaudado se destina a compensar a los afectados adversamente, como los trabajadores de la industria del carbón.

Los cálculos del economista ayudarían a las personas a emprender la negociación de Coasian requerida para que todos acepten un plan de reducción de emisiones de carbono.

Es justo preguntar si este enfoque contractual es realmente factible en la práctica. Cualesquiera que sean las deficiencias filosóficas del modelo benévolo-autócrata, parece mucho más sencillo implementar políticas públicas por medio de un mandato fiduciario en lugar de a través de una negociación de varias personas.

Paternalismo

Como economista del comportamiento, a Sugden le preocupan las situaciones de negociación menos complejas. Un ejemplo del que habla frecuentemente es el gerente de la cafetería de Sunstein y Thaler, quienes argumentan debería influir en la elección de alimentos de los clientes al colocar alimentos saludables en la primera fila, algo similar a la nueva ley contra las bebidas azucaradas en California.

De esa manera, los clientes pueden llenar sus bandejas con ensaladas y frutas antes de llegar a los postres que engordan. Es probable que los usuarios transmitan los alimentos poco saludables; mientras que si llegan a la sección de la torta con espacio en sus bandejas, entonces es probable que tomen la comida que es mala para ellos.

Sugden argumenta que este enfoque paternalista asume que el gerente de la cafetería sabe algo sobre las “verdaderas” preferencias de los clientes que los propios clientes no saben.

El patrón no “realmente” quiere un rico postre. Sabiendo esto, el gerente de la cafetería de Thaler y Sunstein prepara la comida para minimizar la tentación.

Sugden dice que este concepto de preferencias “verdaderas” o “racionales” está incrustado en la mayor parte de la economía del comportamiento.

La intervención se justifica sobre la base de que un individuo racional preferiría el resultado que está influenciado por el “empujón” al resultado que de lo contrario obtendría de la elección del individuo.

Pero Sugden señala que la idea de “empujar” basándose en el supuesto de que conoce las verdaderas preferencias de los demás es problemática.

Si el escenario es uno en el que Robert Sugden está en un restaurante en la carretera y un extraño obeso mórbido está sentado en otra mesa pidiendo un gran desayuno de todo el día como un refrigerio a media tarde, la respuesta es que no haría nada.

Pensaría que no es mi negocio como comensal en un restaurante hacer intervenciones gratuitas en las decisiones de otros comensales sobre qué comer. (página 50).

Un escenario diferente sería uno en el que alguien dice que realmente se prefiere, voluntariamente evitar el consumo de alimentos poco saludables, y pedir ayuda basado en las ideas de la economía del comportamiento.

En ese caso, se nos ha dado permiso para hacer el codazo. No debemos atar a Odiseo al mástil sin su permiso, pero está bien si nos pide que lo atemos al mástil para que pueda escuchar las sirenas mientras resiste su tentación.

El libro de Sugden expone la economía estándar del bienestar como basada en la suposición de que un autócrata benevolente sabe, cuando es informado por el economista, qué es lo mejor para los sujetos del autócrata.

Pero, en cambio, es posible que los economistas transmitan sus percepciones a las personas mientras que aún las dejan para que hagan sus propias elecciones y ofertas.

En teoría, si los resultados sugeridos por la economía del comportamiento y la economía del bienestar son realmente deseables, entonces las personas pueden llegar a esos resultados sin que un autócrata benévolo les ordene, o incluso que los empuje.


Notas de pie de página

[1] RobertSugden, The Community of Advantage: La defensa del mercado de un economista del comportamiento , pág. 47. Oxford University Press, 2018.

[2] Cass Sunstein y Richard Thaler, Nudge: Mejorando las decisiones sobre salud, riqueza y felicidad . Prensa de la Universidad de Yale, 2008.

[3] Ver Pedro Schwartz, “La pobreza de la elección social”. Biblioteca de Economía y Libertad, 2 de noviembre de 2015.

[4] Ver mi ensayo, “Kenneth Minogue sobre la mente servil”. Biblioteca de Economía y Libertad, 4 de noviembre de 2013.

Este artículo apareció por primera vez en Econlib por Arnold Kling.

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