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Psique 16, el asteroide de oro, no colapsaría la economía como aseguran

La cosecha de psique no causaría un colapso económico. Si tanto oro se pudiera llevar al mercado de manera barata, sería una bendición, no un fracaso.

En la mitología griega, Psyche era una mujer de tal belleza que inspiró los celos en la diosa del amor Venus. El astrónomo italiano del siglo XIX Annibale de Gasparis nombró a un asteroide masivo en su honor.

Qué apropiado que resulte que 16 Psyche, uno de los asteroides más grandes del cinturón de asteroides, esté hecho de un metal famoso por su lujuria inspiradora: el oro.

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A diferencia de los descubrimientos de oro del pasado, no hay prisa por cosechar a Psyche. La NASA quiere enviar una sonda solo para estudiarlo, lo que provocó que varios artículos respiraran erróneamente un suspiro de alivio. Según uno:

…si lleváramos [Psique] a la Tierra, destruiría los precios de las materias primas y haría que la economía mundial, con un valor de $75.5 billones, colapsara.

Nadie intenta explicar cómo el oro barato causaría un colapso económico, y por una buena razón: eso no sucedería.

Psyche tiene una gran cantidad de oro, alrededor de $10,000 cuatrillones a los precios actuales. Los titulares llamativos que afirman que es suficiente oro para que “todos en la tierra sean multimillonarios” son, por supuesto, una completa fantasía. Vender tanto oro reduciría los precios casi a cero.

Si el oro todavía se usara para fabricar dinero, mucho oro crearía una inflación masiva, lo que resultaría en una gran cantidad de dificultades económicas. Pero ningún país usa el patrón oro ya, así que eso no es una preocupación.

Sin duda, los precios del oro de fondo serían devastadores para las compañías mineras de oro y las personas que guardan su riqueza en lingotes de oro. Explotar el asteroide sería realmente malo para ellos, pero son una pequeña parte de la economía global.

Quizás la confusión descansa en una simple causa inversa. Las recesiones definitivamente causan precios más bajos de los productos básicos, pero los precios más bajos de los productos básicos causan recesiones no más que los paraguas causan la lluvia.

La cosecha de psique no causaría un colapso económico. Si tanto oro se pudiera llevar al mercado de manera barata, sería una bendición, no un fracaso. Es imposible predecir cómo sería un mundo con oro barato, pero la historia del aluminio nos da una pista.

Aunque es el metal más abundante del planeta, la mayor parte del aluminio está atrapado en la bauxita y fue difícil de purificar durante la mayor parte de la historia humana.

El aluminio puro era increíblemente raro, y hubo tiempo en que el material de las latas de refresco era más precioso que el oro. Se exhibieron barras de aluminio junto a las joyas de la corona francesa y las tapas de aluminio puro del Monumento a Washington.

Técnicas como el proceso Hall-Héroult cambiaron todo eso. Lo que una vez fue el metal de los monarcas y los monumentos, se hizo fácilmente accesible para todos.

Es tan barato que ahora lo usamos en barcos de pesca, aviones y barriles de cerveza. Su versión en papel de aluminio mantiene los alimentos frescos: botamos papel aluminio y latas de refresco a la basura todo el tiempo.

Hacer aluminio barato no causó un colapso económico. Todo lo contrario. Hizo a la sociedad más rica porque el perfeccionamiento hizo que todo lo demás fuera más barato, creando así nuevas oportunidades.

La madera que alguna vez fue para barriles de cerveza podía ser usada para otra cosa. Los botes de aluminio no se corroen en el agua, y esta aplicación liberó el acero y la madera que de otra manera se utilizarían para reemplazar los recipientes degradantes. Los aviones modernos ni siquiera serían posibles sin el aluminio, y su existencia libera el combustible, el tiempo y los materiales que de otro modo habrían ido a los barcos y trenes de pasajeros.

La verdadera riqueza no se encuentra en los metales preciosos, y Noah Smith de Bloomberg señala acertadamente que la cosecha de Psyche no causará una nueva revolución industrial. Pero va demasiado lejos cuando afirma que no hará a la sociedad más rica porque, manteniendo todo lo demás constante, un recurso más barato es la definición de progreso económico. Es sólo una cuestión de magnitud.

La cosecha de psique, si se puede cosechar al precio correcto (un gran si), haría a la sociedad más rica porque ese oro nos permitiría reasignar nuestros esfuerzos a otros esfuerzos.

Nadie sabe qué efectos exactos tendría el oro barato porque el precio del oro nunca ha estado cerca de cero. Si bien el oro ahora tiene aplicaciones de producción limitada ¿quién sabe cómo se adaptará la gente si el oro es funcionalmente libre? Hay sustitutos, y hay sustitutos para sustitutos.

El oro, por ejemplo, es increíblemente dúctil y un excelente conductor de electricidad; tal vez las casas estén cableadas con oro en lugar de cobre, liberando cobre que podría usarse de otras maneras. O tal vez nacería una industria que solo es posible con oro barato, como la aviación lo es con el aluminio.

No podemos ver cómo se usa el oro ahora, con su alto precio, y asumir que será igual con un precio de fondo. El oro barato probablemente no nos dará un boom económico, pero eso no significa que no sea un crecimiento económico.

Si un futuro empresario cosechara Psiche 16, sin duda sería devastador para la industria del oro. Para todos los demás, el oro barato sería una mejora estelar.

Este artículo apareció por primera vez en FEE por David Youngberg.

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