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China está gastando billones para construir un ejercito de robots

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El presidente chino, Xi Jinping, ha pedido una revolución de los robots en la fabricación para impulsar la productividad y cada vez es más difícil competir con mano de obra barata.

En 2014, el presidente chino Xi Jinping pidió una «revolución en la fabricación de robots». Ahora está en marcha e impulsando la productividad, pero hay consecuencias adversas.
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Después de décadas de crecimiento, el aumento de los salarios está consumiendo ganancias y empujando la fabricación al sudeste de Asia. El salario mínimo mensual de Shanghai, por ejemplo, el más alto de China, es de 2.420 yuanes (366,62 dólares), dos veces y media más de lo que era hace una década.

«Se dan cuenta de que no se puedes competir simplemente con mano de obra barata. Hay que elevar las capacidades de fabricación en su conjunto», dijo Jing Bing Zhang, director de investigación de la firma de consultoría e inteligencia de mercado IDC.

Un envejecimiento demográfico también necesita automatización. La población en edad de trabajar de China, personas entre 15 y 64 años, es de 998 millones. Empezó a disminuir en 2014 y podría caer a 800 millones en 2050.

Según la Federación Internacional de Robótica, China agregó 87,000 robots industriales en 2016, ligeramente por debajo de Europa y Estados Unidos combinados. Se pronostica que el crecimiento de China superará el 20 por ciento anual hasta 2020.

Un ejemplo es el productor masivo de iPhone Foxconn, oficialmente conocido como Hon Hai Precision Industry. Entre 2012 y 2016, los ingresos operativos de Foxconn aumentaron levemente, pero su plantilla disminuyó en casi un tercio. Se eliminaron más de 400,000 puestos de trabajo ya que se desplegaron decenas de miles de robots «Foxbots». Foxconn apunta a una automatización del 30 por ciento para 2020.

Los droides rocían, presionan, ensamblan, desmontan, sueldan, empaquetan y rastrean productos. Trabajan las 24 horas, los 7 días de la semana, no requieren vacaciones y hacen lo programado. Aumentan la eficiencia, mejoran la calidad y reducen el riesgo.

Las empresas chinas no solo adoptan robots, sino que también los fabrican. Una campaña nacional, Made in China 2025, fomenta los procesos automatizados y la fabricación inteligente. El verano pasado, el primer ministro Li Keqiang hizo un llamado a las compañías nacionales para que fabriquen más robots. Con el apoyo de políticas y fondos del gobierno local y nacional, aproximadamente 3,000 fabricantes de robots o proveedores de soluciones se lanzaron entre 2014 y 2016.

«El objetivo ahora es fomentar la innovación, fomentar el desarrollo de tecnologías de automatización y robótica, y también alentar a las empresas de fabricación a adoptar la robótica en la línea de producción», dijo Zhang.

Geekplus Robotics, con sede en Pekín, desarrolla aplicaciones de logística y almacenamiento, que utilizan los sitios de comercio electrónico, los fabricantes, los distribuidores, los minoristas y las compañías farmacéuticas para clasificar, recoger y mover inventarios.

En lugar de tener «recolectores» corriendo por los depósitos buscando productos, lo que tradicionalmente hacen las empresas, los bots de 3 pies de largo de Geekplus transportan cajas de productos a operadores humanos estacionarios. Esto reduce el esfuerzo humano y el tiempo de recuperación. Según Geekplus, sus sistemas reducen las necesidades de personal entre el 50 al 80 por ciento y el espacio de piso en un 30 por ciento.

Según se informa, el beneficio por trabajador en las empresas automotrices chinas en 2016 fue de $ 48,000. En Corea del Sur, que tiene una densidad de robots mucho mayor, era de $ 152,000.
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Geekplus ha visto una mayor demanda en el último año. «La industria manufacturera siempre busca una tecnología nueva, una nueva automatización», dijo el vicepresidente de marketing Yunfan «Jason» Gao. Fundado en 2015, Geek Plus ahora tiene 400 empleados.

Los precios y funcionalidades robóticas varían. Para un almacén típico de 5,000 metros cuadrados, con 50 a 100 robots, los sistemas Geek Plus cuestan entre 6 millones y 15 millones de renminbi (USD $ 950,000 a $ 2.37 millones). La mayoría de los clientes recuperan los costos iniciales después de uno o dos años.

Según una encuesta del grupo de medios Dentsu Aegis Network, los ciudadanos chinos son los más optimistas del mundo sobre el impacto de la inteligencia artificial en sus vidas y trabajos . Durante la próxima década, casi dos tercios de los encuestados creen que la robótica y la inteligencia artificial crearán empleos, no los eliminarán.

Boom de la robótica en China creará una fuerza de trabajo reinventada

No todos los trabajos, sin embargo, se salvarán. Según investigaciones del Banco Mundial, la automatización podría amenazar el 77 por ciento de los empleos chinos. En 2010, China se convirtió en el mayor fabricante del mundo, desplazando a los EE. UU. Aproximadamente una cuarta parte de los productos mundiales se fabrican en China.

«Se necesitaría capacitación para crear nuevos puestos de trabajo y nuevas habilidades», dijo Jenny Chan, profesora asistente en la Universidad Politécnica de Hong Kong.

Según Chan, China tiene una aguda desigualdad de ingresos, y las máquinas pueden exacerbarla, creando inestabilidad. Chan se preocupa por los trabajadores de bajos ingresos y de bajo nivel educativo. «Estoy realmente preocupado por la desigualdad social», dijo.

Para combatir esto, Cai Fang, vicepresidente del grupo de expertos de la Academia China de Ciencias Sociales, aboga por imponer impuestos a bots de trabajadores para financiar los programas de seguridad social de los trabajadores afectados. «Debemos limitar la velocidad y restringir la dirección del desarrollo de la robótica para evitar cualquier efecto negativo en los seres humanos», dijo.

«El gobierno necesita tomar medidas pronto para pensar y planificar cómo la sociedad, el país y el gobierno en general pueden ayudar a aquellos que están perdiendo sus empleos», dijo Zhang.

Los legisladores reconocen esto. Para 2020, el Ministerio de Educación de China planea inscribir a 23.5 millones de estudiantes en programas vocacionales de tres años diseñados para la nueva economía. Según Chan, muchas universidades chinas también están adaptando sus currículos comerciales.

Aunque los robots realizan numerosas tareas, se necesitan humanos adaptables para codificar, controlar, regular, mantener y reparar las máquinas. «Los trabajadores humanos todavía se necesitan porque son más receptivos», dijo Chan.

Sin embargo, los empleados solo se pueden necesitar a tiempo parcial. «Aquellos que tienen el conocimiento, pueden beneficiarse del hecho de que no tienen que hacer nueve horas de trabajo, cinco o seis días por semana», dijo Chan. Otras tareas, como la supervisión de almacenes y líneas de montaje, podrían realizarse de forma remota.

Una ola de automatización

Chan dijo que los pasantes, que trabajan hasta un año, son menos costosos que los empleados a tiempo completo, tienen niveles de productividad comparables y no acumulan beneficios, desempeñarán papeles más importantes en China. «Son el ejército de reserva. Son jóvenes. Son productivos. Y tienen que terminar su pasantía. De lo contrario, no pueden graduarse», dijo. Ella dijo, sin embargo, que no siempre reciben las mismas protecciones que otros trabajadores.

Aunque muchas empresas han adoptado la automatización, se encuentra en etapas iniciales. Según los datos de IFR, en 2016, Corea del Sur tenía 631 robots instalados por cada 10.000 empleados de fabricación. Los Estados Unidos tenían 189. China solo tenía 68.

Durante los próximos cinco a 10 años, Zhang espera que la mayoría de las compañías se estructuren de manera diferente. «La automatización es algo que no se puede detener», dijo.
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Publicado por Joshua Bateman para la CNBC, puedes encontrar el artículo original aquí.

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