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Cómo la humanidad ganó la guerra contra el hambre

Las mejoras tecnológicas en la agricultura han hecho posible que incluso en algunos lugares de África el hambre sea cosa del pasado.

Una nutrición adecuada es un requisito básico para la supervivencia humana, pero históricamente la comida siempre ha sido escasa. La prevalencia de la escasez de alimentos se puede deducir de la profusión de modismos comúnmente utilizados, como “banquete de hoy, hambre de mañana”, historias de niños como Hansel y Gretel, y referencias bíblicas, como los cuatro jinetes bíblicos del Apocalipsis, en los que El hambre acompaña a la pestilencia, guerra y muerte.


De hecho, la mayor hambruna de todos los tiempos ocurrió entre 1958 y 1962, cuando Mao Tse Tung usó la fuerza bruta para nacionalizar las tierras de cultivo de China, causando entre 23 y 55 millones de muertes en el proceso. El “Gran Salto Adelante” fue paradójico por dos razones. En primer lugar, históricamente hablando, era más probable que las hambrunas ocurrieran como resultado de fallas en la cosecha que fueron precipitadas por las sequías o las inundaciones, en lugar de la violencia. En segundo lugar, la seguridad alimentaria aumentó enormemente durante la segunda mitad del siglo XX. El suministro promedio mundial de alimentos ponderados por persona aumentó de 2.225 calorías por día en 1961 a 2.882 calorías en 2013.

Para poner estas cifras en perspectiva, el Departamento de Agricultura de EE. UU. Recomienda que los hombres adultos moderadamente activos consuman entre 2,200 y 2,800 calorías por día y las mujeres moderadamente activas consuman entre 1,800 y 2,000 calorías por día.

En África subsahariana, el suministro de alimentos aumentó de 2.004 calorías en 1961 a 2.465 calorías en 2013. Dicho de otra manera, la región más pobre del mundo ahora disfruta de acceso a alimentos que es más o menos equivalente al de los portugueses a principios de los años sesenta. De hecho, los científicos del Centro de Investigación de Población y Salud de África en Kenia estiman que en cuatro de los 24 países africanos encuestados, la prevalencia de obesidad entre las mujeres urbanas excedió el 20 por ciento. En los demás países oscila entre el 10% y el 19%.

Innovación en la agricultura y nuevas tecnologías

En primer lugar, la productividad agrícola ha mejorado mucho debido a métodos más científicos de agricultura, acceso a fertilizantes, pesticidas abundantes y muy mejorados, y nuevas plantas de alto rendimiento, resistentes a las enfermedades. El héroe principal de esta historia fue un agrónomo estadounidense y ganador del Premio Nobel de la Paz de 1970, Norman Borlaug. A mediados del siglo XX, Borlaug dijo:

“Trabajé con los gobiernos de México, India y Pakistán para introducir una combinación de técnicas modernas de producción agrícola y sus nuevas variedades de trigo de alto rendimiento. Como resultado, México se convirtió en un exportador neto de trigo en 1963. Entre 1965 y 1970, los rendimientos de trigo casi se duplicaron en Pakistán e India, mejorando en gran medida la seguridad alimentaria en el subcontinente. Estos aumentos colectivos en el rendimiento han sido etiquetados como la Revolución Verde y a menudo se acusa a Borlaug de haber salvado a más de mil millones de personas del hambre”.

La segunda razón por la que estamos mucho mejor alimentados es simplemente que el mundo se ha vuelto mucho más rico y las personas pueden permitirse comprar más alimentos. El ingreso global promedio por persona por día aumentó de $ 3.70 en 1900 a $ 35 en 2000 (ambas cifras están basadas dólares estadounidenses de 2018).


No solo han aumentado los ingresos, sino que la comida también se ha vuelto más barata. El índice de precios de los alimentos compilado por la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación muestra que los precios de los alimentos ajustados por inflación en 2017 fueron más bajos que en 1961. O, para tener una visión más larga, el valor del índice de precios de alimentos Yang y Grilli se redujo a la mitad entre 1906 y 2006. El transporte y las comunicaciones mejorados también han desempeñado su función, permitiendo a los países con abundantes cosechas vender o donar sus excedentes agrícolas a los países que sufren escasez de alimentos.

Otro factor importante ha sido el buen funcionamiento de la democracia en muchos países y la libertad de prensa, lo que garantiza que los gobiernos sean más responsables y que se denuncien más los abusos contra los derechos humanos. Como Amartya Sen, ganador del Premio Nobel en Ciencias Económicas en 1998, señaló: “No ha habido hambruna alguna vez en la historia del mundo en una democracia funcional… [porque los gobiernos democráticos que funcionan correctamente] tienen que ganar elecciones y enfrentar críticas públicas, y tienen un fuerte incentivo para tomar medidas para evitar hambrunas y otras catástrofes “.

En su libro La bomba P en 1968 , el biólogo Paul Ehrlich de la Universidad de Stanford escribió que “La batalla para alimentar a toda la humanidad ha terminado. En la década de 1970, cientos de millones de personas morirán de hambre a pesar de cualquier programa de choque emprendido ahora”.

Ese año, el suministro de alimentos por persona ascendió a menos de 2.000 calorías por día en 34 de los 152 países encuestados. Eso fue verdad solo en 2 de los 173 países encuestados en 2013. De hecho, gracias a las maravillas de la ciencia y los mercados, las hambrunas han desaparecido casi por completo fuera de las zonas de guerra.

Por Marian L. Tupy para Human Progress.

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