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Los vehículos eléctricos no son tan verdes como la gente piensa

La próxima vez que vea un automóvil eléctrico, tenga en cuenta las emisiones involucradas tanto en su producción como en la carga.

Durante años, me he imaginado lo maravilloso que sería tener un auto eléctrico. En lugar de gastar casi 40 dólares por semana aproximadamente en gasolina, podría pasar por mi puesto de avanzada local y cargar mi auto mientras compro verduras orgánicas.

¿No sería genial? ¿No solo para mí sino también para el medio ambiente? Tal vez no.

Si bien los automóviles eléctricos son un paso en la dirección correcta, su producción y carga aún contribuyen a los niveles de CO2, en algunos casos incluso más que los automóviles de gasolina.

Las emisiones de dióxido de carbono no solo salen de un tubo de escape. Los automóviles eléctricos emiten CO2 tanto en su producción como durante su carga.

Primero, la producción de las baterías eléctricas requiere litio, cobalto y manganeso. Las manufacturas terminan gastando una gran cantidad de energía en la extracción y el procesamiento de estas materias primas.

Según un nuevo estudio alemán de los investigadores Christoph Buchal, Hans-Dieter Karl y Hans-Werner Sinn:

Para una batería Tesla de 75 kWh, esto significa una emisión adicional de CO2 de 10875 kg a 14625 kg de CO2.

Convertidas a libras, estas cifras son entre 23 mil y 32 mil libras de emisiones de carbono. Para cada batería!

Incluso después de la producción inicial de la batería, muchos coches eléctricos son cargados por centrales eléctricas que producen electricidad al quemar carbón o gas. Según la Administración de Información de Energía de EE. UU., El 63% de la generación eléctrica total en los Estados Unidos se crea con combustibles fósiles.

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Si la electricidad que se utiliza para alimentar los automóviles eléctricos se produce con combustibles fósiles, el uso de automóviles eléctricos simplemente es desplazar las emisiones de CO2 del tubo de escape del automóvil a la planta de energía eléctrica.

En todo el mundo, los diferentes países tienen diferentes niveles de dependencia de los combustibles fósiles para la producción de electricidad. Por ejemplo, según un estudio de 2017 realizado por Michael Sivak y Brandon Schoettle en la Universidad de Michigan,

En un extremo está Albania (que genera el 100% de su electricidad a partir de energía hidroeléctrica) (…) en el otro extremo está Botswana y Gibraltar (que generan el 100% de su electricidad a partir de carbón y petróleo).

Aunque los coches eléctricos pueden no emitir visiblemente CO2 mientras conducen, no se deje engañar. Una cantidad significativa de emisiones de CO2 se produce en la fabricación de la batería y en su carga en curso. Según un estudio de Yale 2012:

Es contraproducente promover vehículos eléctricos en regiones donde se produce electricidad a partir de la combustión de petróleo, carbón y lignito.

Imagínese si Tesla anunciara un nuevo avión «verde» que funcionara completamente con electricidad. Pero si la producción de la batería emitiera decenas de miles de libras de emisiones de carbono, y su carga a cientos más, ¿sería realmente ecológica? Lo mismo ocurre con los coches eléctricos.

Al final del día, la comparación directa entre los automóviles eléctricos y los de gasolina es irrelevante. Lo que realmente importa es la cantidad total de emisiones de carbono involucradas en la producción, carga y conducción de un automóvil durante toda su vida útil. 

Especialmente cuando más de la mitad de la electricidad de Estados Unidos se produce con combustibles fósiles, es engañoso proponer que los coches eléctricos produzcan «cero emisiones».

Entonces, la próxima vez que vea un automóvil eléctrico o una estación de carga, tenga en cuenta las emisiones involucradas en la producción de la batería y la electricidad utilizada para mantenerla en funcionamiento. Las apariencias externas pueden ser engañosas.

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Este artículo apareció por primera vez en FEE por Catherine Alles.

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